Håndball-EM 2020 – guttas vei til toppen

Bilde: TT

Fra å leve et liv i skyggen av håndballjentene, har det norske herrelandslaget i håndball gått til å bli en troverdig medaljekandidat i store mesterskap.

Mens håndballjentene har levert det ene mesterskapsgullet etter det andre har de norske herrene sjanglet rundt i ingenmannsland. Livet som håndballspiller for det norske herrelandslaget har dog tatt en drastisk vending de siste årene, og herrene er for alvor på vei fram i lyset.

At det skulle være så stor forskjell på nivået på de to norske håndballandslagene virket som en uløselig gåte for mange, men etter å ha vært nærmest ubetydelige i den internasjonale herrehåndballen har de norske herrene virkelig fått skikk på saker og ting. Under landslagstrener Christian Berge har Norge tatt store steg, og kan se tilbake på to strake sølv i håndball-VM. En utenkelig prestasjon for ikke så mange år siden.

I likhet med de norske håndballjentene har også gutta måttet tåle tøffe år før det skulle løsne i mesterskap. Selv om mesterskapshistorien til de norske håndballgutta enn så lenge er litt skral, er det rom for å sammenligne framgangen de norske herrene leverer med det de norske håndballjentene leverte på tidlig 1990-tall.

Pass på å sjekke ut Betssons odds på håndball!

Bekmørke tiår

Da Norge først stablet på beina et landslag i håndball var sporten delt i to fraksjoner, der man spilte håndball både ute og inne. Datidens utehåndball var annerledes enn dagens innehåndball, blant annet var banen større, underlaget var gress og man hadde flere spillere på banen. For Norge sin del var det innendørs mesterskapene skulle spilles, og man maktet aldri å kvalifisere seg til de mesterskap som ble spilt ute på den større banen. Her var Norge rett og slett ikke gode nok. Men, innendørs var ikke de norske herrene så verst, og Norge stilte for første gang et herrelag i et håndball-VM i 1958. Den gang ble det en respektabel 6. plass, hvilket inntil håndball-VM 2017 var nasjonens beste plassering i et VM. Tre år senere spilte man seg til en 7. plass i VM i Vest-Tyskland. Det skulle dog bli lenge til neste gang Norge fikk delta i et håndball-VM.

OL i 1972 ble siste mesterskap før det norske herrelandslaget snublet inn i et bekmørkt vakuum der fraværet av mesterskap var totalt. Ikke før man kvalifiserte seg til VM i 1993 var Norge tilbake i et stort internasjonalt mesterskap, og perioden fra 1972 til 1993 kan ikke beskrives som annet enn helsvart for det norske herrelandslaget i håndball.

Heldigvis skulle 1990- og 2000-tallet by på mer spenning og glede enn de foregående tiårene. 

En klar forbedring: Steinar Ege ble kåret VMs beste keeper i 2005. (Bilde: TT) 

En ganske solid generasjon

VM-deltakelsen i 1993 ga tydeligvis grobunn for flere talenter norsk herrehåndball, og spillere som Ole Gustav Gjekstad, Karl Erik Bøhn og Simen Muffetangen banet vei for neste generasjon norske landslagsspillere.

For Norge skulle spesielt tre karer født i 1972 bli bærebjelker i det som ble et sterkere og sterkere norsk landslag; Steinar Ege, Glenn Solberg og Johnny Jensen. Målvakt Ege var helt oppe i verdenstoppen da han var på sitt beste, og han ble i håndball-VM 2005 kåret til mesterskapets beste keeper, det til tross for at Norge havnet på en 7. plass. Glenn Solberg var en playmaker med internasjonalt snitt, mens det var fryktelig vondt å møte forsvarssjef Johnny Jensen. Sammen utgjorde de limet i et norsk landslag som tok små skritt i retning toppen år etter år.

Skyld i mye av framgangen fra periferien og til hederlige prestasjoner er trener Gunnar Pettersen, som har ledet det norske herrelandslaget i håndball i to perioder. Først fra 1989 til 1994, og det var under Pettersens ledelse at Norge tok seg til sitt første mesterskap på over tjue år i 1993. Deretter i årene fra 2001 til 2008, en periode der Norge mer eller mindre stabiliserte seg som et nokså godt håndballag.

Før man rakk å ta seg helt til toppen av den internasjonale herrehåndballen la både Steinar Ege, Glenn Solberg og Johnny Jensen håndballskoene på hylla, men frøet var sådd og Norge skulle plutselig fostre flere gode mannlige håndballspillere.

Vendepunktet

Håndball-EM i 2008 resulterte i en 6. plass for Norge, tangering av beste plassering i et stort internasjonalt mesterskap. Det kunne vært et nytt steg på vei oppover, men i stedet fulgte år der utviklingen stoppet opp og resultatene ble dårligere. Svake prestasjoner i håndball-EM for menn i 2012 og 2014, med henholdsvis en 13. og en 14. plass, samtidig som man ikke maktet å kvalifisere seg til verken håndball-VM i 2013 eller 2015 bar bud om dårlige tider.

Nåværende landslagstrener Christian Berge tok over ansvaret for de norske håndballgutta i 2014, og heldigvis virket det som om Berge visste om en vei ut av middelmådigheten og inn blant de beste.

Da håndball-EM 2016 gikk av stabelen var Norge alt annet enn favoritter. Lag som Frankrike, Tyskland, Danmark og Spania var ansett som de store lagene med flere spillere i verdenstoppen. Norge leverte et flott mesterskap og havnet til slutt på en 4. plass etter å ha tapt for Kroatia i bronsefinalen. Før semifinalen mot Tyskland mobiliserte Norge voldsomt og holdt følge med tyskerne. Det ble et knepent ettmålstap etter ekstraomganger mot laget som senere skulle vinne EM-gull, i ettertid sett på som et slags vendepunkt i nyere tid for norsk herrehåndball.

Plutselig var avstanden til de beste knappet kraftig inn og nasjonen fikk tro på at også de norske håndballherrene kunne levere mesterskapsmedaljer til et seiersvant håndballpublikum. 4. plassen fra håndball-EM 2016 i Polen er inntil videre de norske herrenes beste prestasjon i et EM, en statistikk man kan håpe å forbedre i håndball-EM 2020. 

Det ble tap for de norske gutta i bronsefinalen mot Kroatia i EM 2016. Fjerdeplassen er håndball-guttas beste EM-plassering så langt. (Bilde: TT) 

Verdens beste mannlige håndballspiller

At Norge skulle kunne skilte med å ha en av verdens beste mannlige håndballspillere virket som ren utopi for noen tiår siden, men slik har det altså blitt. Det har stadig dukket opp bedre og bedre håndballspillere her til lands, og ikke bare kvinner. Da Sander Sagosen i 2018 ble kåret til årets beste håndballspiller av Handballplanet, der sportsjournalister fra 24 land avga sine stemmer, representerte dette et endelig skifte i norsk herrehåndball.

Etter å ha gått gradene i lokalhåndballen i Trondheim gikk Sagosen til Haslum før 2013-sesongen. Som et av de største talentene i Norden gikk det ikke lang tid før Sagosen ble moden for større oppgaver, og i 2014 tok han steget ut på kontinentet. Tre suksessfulle sesonger i Aalborg ga kontrakt i Paris Saint-Germain, et lag som hører hjemme blant de absolutt største i herrehåndballen. En nordmann i det som kanskje er verdens beste lag virket som den mest naturlige ting, en ny hverdag for det norske håndballmiljøet.

Med prisen for verdens beste mannlige håndballspiller brøt Sagosen en barriere verken Steinar Ege, Glenn Solberg eller Johnny Jensen klarte nærme seg, og sammen med de andre i den norske landslagstroppen kan Sagosen bryte enda en barriere i håndball-EM 2020. Sagosen har dessuten blitt tatt ut på turneringens lag i fire strake mesterskap, håndball-EM 2016, VM 2017, EM 2018 og VM 2019.

Sagosen er blitt Norges offensive ledestjerne i mesterskap, en spillertype som Norge neppe kan sies å ha vært bortskjemt med i tidligere.

Verdens beste. Handballplanet kåret Sander Sagosen til verdens beste spiller i 2018. Han blir definitvt viktig for Norge i EM 2020. (Bilde: TT)

Magre år i håndball-EM

Håndball-EM for menn er et ferskt mesterskap i internasjonal sammenheng. Mens det første håndball-VM for menn ble arrangert i 1938 tok det flere tiår før det første håndball-EM var påtenkt. Dette ble avholdt i Portugal i 1994, uten norsk deltakelse. Ytterligere to håndball-EM skulle gå av stabelen før Norge gjorde sitt inntog i mesterskapet, og før Norge deltok for første gang hadde nabo og rival Sverige allerede vunnet EM to ganger, i 1994 og 1998. Norge kvalifiserte seg for første gang til håndball-EM i 2000 og havnet på en 8. plass. Sverige gikk til topps igjen, til lillebror i herrehåndballens store frustrasjon.

Som om ikke det var nok vant Sverige sitt fjerde EM-gull i 2002, et mesterskap på svensk jord Norge ikke maktet å kvalifisere seg til.

Etter hvert som 2000-tallet skred fram ble Norge et mer og mer stabilt håndballandslag, og siden 2006 har man deltatt i samtlige håndball-EM. Håndball-EM 2020 blir dermed Norge sitt åttende strake Europamesterskap, og aldri før har man stilt et mer slagkraftig lag.  

Lys framtid

Fra en tilværelse der man sjelden eller aldri var i nærheten av eliten i herrehåndballen har Norge blitt en nasjon som kan hevde seg i toppen av internasjonale mesterskap. Det har tatt mye tid og stor innsats, men med dagens tropp har man bygget et lag som kan slå fra seg i store turneringer. Slik VM-sølvene fra 2017 og 2019 vitner om.

Christian Berge nyter stor respekt i spillergruppa, en forutsetning om man ønsker å skape et mesterlag. De aller beste norske spillerne har alltid, historisk sett, tatt steget ut i Europa for å spille klubbfotball i lag som er bedre enn de man har her til lands. Tyske Bundesliga har i en årrekke vært blant de beste ligaene på kontinentet, og Ege, Solberg, Jensen og enda flere med dem spilte sin beste håndball i Bundesliga. I dag er Tyskland fortsatt et yndet mål for ambisiøse norske håndballspillere, samtidig som flere andre klubber utenfor Tyskland har tatt steg. Eksempelvis har franske Paris Saint-Germain og ungarske MVM Veszprém har hevdet seg i toppen av den europeiske herrehåndballen de siste sesongene, begge med gode, norske spillere i troppen.

Nevnte Sagosen har spilt flere sesonger i Paris Saint-Germain, men går etter denne sesongen til et annet storlag; tyske Kiel. I MVM Veszprém spiller Kent Robin Tønnesen sin håndball, og i vår ble det 2. plass i Champions League på Tønnesen og hans ungarske klubb. Begge spillerne er krumtapper i et norsk lag som potensielt kan jakte mesterskapsmedaljer i flere år framover.

Allerede i håndball-EM 2020 skal de to få sjansen, en sjanse spesielt Tønnesen vil være ivrig på å gripe. Den høyre bakspilleren mistet som kjent håndball-VM 2019 grunnet et brudd i armen.

Så nære så nære: Det ble sølv i håndball-VM 2019, men det norske laget har definitivt tatt store steg. (Bilde: TT) 

Håndball-EM 2020

Norge har havnet i gruppe D sammen med en av de store gigantene i internasjonal herrehåndball, nemlig legenden Nikola Karabatić og hans Frankrike. Bare siden årtusenskiftet har franskmennene vunnet håndball-VM fem ganger og håndball-EM tre ganger. Det blir med andre ord tøffe tak allerede tidlig i turneringen for Norge sin del.

Mesterskapet arrangeres av Østerrike, Sverige og Norge, og en liten fordel for Norge er at kampene i gruppe D skal spilles i Trondheim Spektrum. Et heltent hjemmepublikum kan være det lille ekstra Norge trenger for å vippe kamper i sin favør, selv om man uansett skal ha gode muligheter til å ta seg til hovedrunden. Frankrike er et veldig godt lag, mens Bosnia-Hercegovina og Portugal på ingen måte skal være avskrekkende for Sagosen, Tønnesen, Berge og kompani.

Håndball-EM 2020 er nummer 14 i rekken av Europamesterskap, men aldri før har like mange lag deltatt. Tidligere utgaver har kun sluppet til 16 nasjoner, mens man i håndball-EM 2020 har 24 lag fordelt i seks innledende grupper.

De øvrige to lagene i Norge sin gruppe er Bosnia-Hercegovina og Portugal, nasjoner som Norge skal være i stand til å hamle opp med på veien til hovedrunden.

PS! Mesterskap i håndball spilles oftest med et innledende gruppespill, der to eller flere lag kvalifiserer seg til hovedrunden. I håndball-EM for menn 2020 går de to beste i de seks forskjellige gruppene videre til hovedrunden, der de tolv lagene blir delt i to nye grupper. De to beste i hver sin gruppe i hovedrunden møtes i semifinalene, mens 3. plassene i hovedrunden skal kjempe om 5. plass i turneringen.

Den nevnte hovedrunden spilles i perioden 16. til 22. januar. Semifinalene spilles fredag 24. januar, mens bronsefinalen og finalen spilles lørdag 25. januar.