Håndball-EM for menn 2020 – gruppene

Bilde: TT

Et nytt mesterskap er på trappene for landslagssjef Christian Berge og hans utvalgte menn. Når det nye året ønskes velkommen med champagne og raketter er det norske herrelandslaget inne i sine siste forberedelser til håndball-EM 2020. Et mesterskap som forhåpentligvis er et mulig startskudd for det som kan bli de norske herrenes hittil beste tiår på håndballbanen.

Håndball-EM 2020 avholdes i håndballhaller i Danmark, Østerrike og Norge, og er nummer 14 i rekken. Dette er første gang tre nasjoner deler på å arrangere et håndball-EM for menn, og det er dessuten første gang det er 24 nasjoner som deltar i mesterskapet. Tidligere har kun 16 lag deltatt i EM og det blir dermed potensielt enda hardere kamp om avansement fra gruppespillet.

De norske håndballherrene har utviklet seg til å bli et meget godt håndballag med flere sterke profiler, og med to strake sølv i håndball-VM 2017 og 2019 er Norge plutselig et lag som kan blande seg i medaljekampen, også i et håndball-EM. Det er dog hard kamp i toppen av internasjonal herrehåndball, og det er flere nasjoner som vil ha et ord med i laget når medaljene skal deles ut i slutten av januar 2020.

Et mesterskap vinnes ikke i gruppespillet, men det kan i aller høyeste grad kastes bort og tapes. Dette er vår gjennomgang av de totalt seks gruppene i håndball-EM.

De to beste i hver gruppe går videre til hovedrunden, der de tolv resterende lagene igjen blir delt i to grupper. Her går de to beste i hver gruppe videre til semifinalene, mens 3. plassene i gruppene i hovedrunden skal gjøre opp om 5. plass i mesterskapet.

Pass også på å sjekke ut alle Betssons odds på håndball!

Gruppe A

Hviterussland

Kroatia

Montenegro

Serbia

I gruppe A blir det gjentatte slag om Balkan, der nære naboer Kroatia, Serbia og Montenegro barker sammen. 1990-tallet var som kjent et konfliktfylt tiår for landene på Balkan, og det er ikke nødvendigvis god stemning når lag fra dette området møtes. Det gjør at gruppe A på papiret er blant de mest interessante gruppene, og det skal neppe mangle på tenning og intensitet.

Kroatia skal være det beste laget i gruppe A, og er også en av nasjonene som kan nå langt i håndball-EM 2020. Kroatene har vunnet både OL- og VM-gull på 2000-tallet, men har enda til gode å gå til topps i et håndball-EM. Hadde i mange år glede av å ha en av verdens beste håndballspillere i laget, i den alltid lekne og elegante Ivano Balić. Bakspilleren har lagt håndballen på hylla, men Kroatia har lang tradisjon i herrehåndballen og det skal ikke mangle på gode spillere i kroatisk landslagsdrakt i håndball-EM 2020.

I gruppe A skal Kroatia opp mot nabolandet Serbia, et av de største rivaleriene i Kroatia. Serbia skal være et svakere lag enn rivalen, men fikk med seg sølv fra EM i 2012. Sammen med Kroatia er det ventet at Serbia tar seg videre til hovedrunden, selv om det kan bli spennende oppgjør mot både Montenegro og Hviterussland.

Hviterussland er klare for sitt femte strake håndball-EM, men har aldri blitt bedre enn nummer åtte. I gruppe A er de ventet å kjempe om et mulig spill i hovedrunden, selv om de nok skal få trøbbel med Serbia.

Montenegro kan se tilbake på tre strake sisteplasser i EM-sammenheng, og er heller ikke i EM 2020 blant medaljefavorittene. Gruppe A kan fort utvikle seg til å bli et rotterace mellom de tre antatt svakere lagene om en plass i hovedrunden. Kroatia forventes å ta kommandoen fra start i denne gruppen.

Bitre rivaler: Det blir antakeligvis en kamp mellom Kroatia og Serbia om topplasseringen i gruppe A. (Bilde: TT) 

Gruppe B

Nord-Makedonia

Tsjekkia

Ukraina

Østerrike

En av vertsnasjonene Østerrike er automatisk kvalifisert i kraft av å arrangere mesterskapet og skal til pers i gruppe B. Her møter Østerrike tre nasjoner som neppe blander seg inn i medaljekampen. Kampene i gruppe B skal spilles i Wiener Stadthalle i Wien, og Østerrike vil ha fordel av å ha et ivrig hjemmepublikum i ryggen. Herrehåndballen i Østerrike har historisk sett ikke vært mye å skryte av, og nasjonen deltok ikke i sitt første EM før i 2010. I forrige håndball-EM røk de ut i gruppespillet, og Østerrike håper å forbedre denne nokså begredelige statistikken på hjemmebane.

Det trenger dog ikke bli enkelt, for gruppe B ser jevn og tøff ut for østerrikerne. Verken Nord-Makedonia, Tsjekkia eller Ukraina ventes å være med i medaljekampen, og dette er heller en gruppe med fire jevne lag.

I motsetning til Østerrike er Ukraina tilbake i EM for første gang på fire forsøk og det ukrainske landslaget vil håpe på en brakretur til den største europeiske håndballscenen. Forutsetningene for å lykkes i håndball-EM 2020 er i utgangspunktet ikke gode, men ettersom de har havnet i en såpass åpen gruppe kan det være muligheter for spill i hovedrunden.

Tsjekkia tok en overraskende 6. plass i forrige EM, og er således forhåndsfavoritt til avansement i gruppe B. En 6. plass er også nasjonens beste prestasjon og en eventuell reprise vil være mer enn godkjent. Deres kanskje argeste konkurrent i kampen om gruppeseier skal være Nord-Makedonia som har levert brukbare prestasjoner i tre strake EM. I 2018 ble det en respektabel 11. plass.

En utrolig åpen gruppe der alle fire kan ta seg videre til hovedrunden.

Gruppe C

Latvia

Nederland

Spania

Tyskland

Utrolig tøff trekning for Latvia og Nederland, som skal opp mot to av medaljekandidatene i gruppe C. Spania og Tyskland har solide håndballag og forventes å ta seg videre til hovedrunden, selv om ingenting er gitt i internasjonal herrehåndball.

Spania kommer til mesterskapet som regjerende mester, etter at de slo Sverige i finalen i januar 2018. Det er også Spania som forventes å ta styringen i gruppe C, og spanjolene regnes som en av outsiderne til EM-gullet. Foruten triumfen i forrige håndball-EM har også Spania to VM-gull på samvittigheten, sist i 2013.

Deres argeste konkurrent om topplasseringen i gruppe C blir etter alle solemerker Tyskland, et lag som i likhet med Spania også har vunnet håndball-EM for ikke veldig lenge siden. Da Spania gikk til topps i 2018 ble det dog en skuffende 8. plass på tyskerne, en plassering de naturlig nok er ute etter å hevne. Tyskland har en veldig sterk hjemlig liga, og har dermed fordelen av å få god matching av sine beste spillere året gjennom. I likhet med Spania er Tyskland medaljekandidat i dette mesterskapet.

Latvia er klare for sitt aller første mesterskap og nasjonen har ikke spilt i verken OL, VM eller EM tidligere. Dette kan slå både positivt og negativt ut, men i gruppe med sterke nasjoner som Spania og Tyskland skal det bli alt for tøft for mesterskapsdebutantene.

Dette gjelder også Nederland, som aldri før har spilt håndball-EM. De deltok i sitt hittil eneste VM i 1961, og Spania og Tyskland har alle muligheter til å sikre seg i alle fall to storseirer i gruppespillet.

Det gikk røft for seg i finalen mot Danmark i VM 2019. Kan Sander Sagosen og resten av gutta ta hjem gullet i EM? (Bilde: TT)

Gruppe D – Norges gruppe

Bosnia-Hercegovina

Frankrike

Norge

Portugal

Også i gruppe D kommer det til å gå hardt for seg. Norge har trukket en av de store favorittene, Frankrike, og for de norske herrene blir det en slags eksamen allerede i andre kamp av dette håndball-EM. Kampene i gruppe D skal spilles i Trondheim Spektrum, og om ikke annet kan Norge forhåpentligvis belage seg på å få god støtte fra det norske håndballpublikummet.

Norge kommer som kjent fra to strake sølvmedaljer i håndball-VM, men i håndball-EM har det ikke blitt stor medaljefangst hittil. Da håndball-EM forrige gang gikk av stabelen haltet Norge midtveis og havnet på en nokså skuffende 7. plass.

Frankrike er som nevnt blant forhåndsfavorittene til å vinne håndball-EM og i Nikola Karabatić har Frankrike en spiller som er kåret til verdens beste håndballspiller hele tre ganger (2007, 2014 og 2016). De har dessuten vunnet håndball-VM fem ganger siden årtusenskiftet, og er blant de virkelig store i den internasjonale herrehåndballen.

Det blir med andre ord tøffe tak for de to øvrige nasjonene i gruppe D, der både Bosnia-Hercegovina og Portugal skal være overkommelig motstand for Frankrike og Norge.

Bosnia-Hercegovina deltar i sitt første håndball-EM, og opplever en aldri så liten opptur etter å ha spilt i sitt første VM i 2015. For Portugal sin del er dette første EM på seks muligheter, og man kan spørre seg om disse to ville deltatt om antallet lag er blitt økt fra 16 til 24.

Gruppe E

Danmark

Island

Russland

Ungarn

Gruppe E kan bli en særdeles spennende gruppe. Alle lag kan være i stand til å slå hverandre, kanskje med unntak av Danmark, som stikker seg ut som gruppas antatt største favoritt. Danmark er dessuten både regjerende verdensmester og olympisk mester, og kanskje det beste håndballandslaget de siste fem årene. Venstre bakspiller Mikkel Hansen har blitt kåret til verdens beste håndballspiller to av de siste tre gangene prisen er delt ut, senest i 2018. Danskene har i tillegg til Hansen flere gode spillere, og kommer nesten garantert til å nå langt i dette mesterskapet.

De tre øvrige lagene skal være nokså jevne, og det ligger an til heftige bataljer de tre imellom. Island har utviklet seg til å bli et solid håndballag og har deltatt i samtlige mesterskap (OL, VM og EM) siden 2004 med unntak av VM i Kroatia i 2009. I forrige EM ble det dog en noe skuffende 13. plass, tredje sist.

Ungarn har lang fartstid i den internasjonale herrehåndballen uten at det har blitt de helt store resultatene de siste årene. 7. plassen fra VM i 2017 er inntil videre nasjonens beste prestasjon på 2000-tallet, hvilket kan vitne om at man ikke skal avskrive ungarerne.

Russland hadde sin storhetstid før og rundt årtusenskiftet, da de vant både EM-, VM- og OL-gull i perioden fra 1996 til 2000. De siste ti årene har det vært heller magert, og Russland var ikke engang kvalifisert til forrige håndball-EM. Det er dog en sterk håndballtradisjon i Russland, og man skal ikke se bort ifra at Russland stabler et sterkt lag på beina til håndball-EM 2020.

Kampen om plassen bak Danmark virker åpen og både Russland, Ungarn og Island har muligheter til å nå hovedrunden.

Mikkel Hansen og Danmark er favoritter i gruppe E. (Bilde: TT) 

Gruppe F

Polen

Slovenia

Sveits

Sverige

Sverige måtte ta til takke med sølv forrige gang håndball-EM gikk av stabelen, uten at det nødvendigvis er et stort nederlag. Til håndball-EM 2020 er Sverige blant outsiderne til gullet, og svenskene har et sterkt lag som kan være med å prege mesterskapet. Det svenske herrelaget hadde sin storhetstid før og etter årtusenskiftet, da de vant håndball-EM tre ganger på rad fra 1998 til 2002. Siden har det vært medaljetørke i håndball-EM, før man i 2018 igjen var tilbake på pallen. Svenskene har gleden av å spille sine kamper i gruppespillet i Scandinavium i Göteborg og har således et heltent hjemmepublikum i ryggen.

I kamp med Polen, Slovenia og Sveits skal Sverige ha mer enn gode muligheter til å ta seg videre til hovedrunden, der de høyst sannsynlig får følge av solide Slovenia. Deres kanskje største bragd på parketten er enn så lenge bronsemedaljen fra håndball-VM 2017, selv om de tok sølv i håndball-EM i 2004. Bronsen fra VM 2017 var noe av en overraskelse, etter at slovenerne beseiret normalt gode Kroatia i bronsefinalen.

Sveits er kvalifisert til EM for første gang siden 2006 og har aldri maktet å ta seg til hovedrunden. Det skal de slite med også i håndball-EM 2020, selv om de holdt Serbia bak seg i kvalifiseringen til dette mesterskapet.

Polen er ikke blant de aller beste håndballagene på kontinentet, men hadde en forholdsvis enkel vei til mesterskapet etter å ha vært i kvalifiseringsgruppe med Israel og Kosovo. De er dog en gjenganger i håndball-EM, og foruten EM i 2018 har Polen deltatt i alle EM etter år 2000. De skal dog få det tøft i gruppe F, der Sverige er de soleklare favorittene til å ta seg til hovedrunden.

PS! Den nevnte hovedrunden spilles i perioden 16. til 22. januar. Semifinalene spilles fredag 24. januar, mens bronsefinalen og finalen spilles lørdag 25. januar.

Ser du også fram til håndball-EM-grupper 2020 skal komme i gang? Sjekk ut Betssons odds på håndball!