Brosteinskrigerne ut av vinterdvalen

Bilde: TT

Endelig er klassikerne her. Hvem vinner årets første, viktige ritt?

Av Jarle Fredagsvik, Betssons sykkelekspert

Følg Jarle Fredagsvik på Twitter

Omloop Het Nieuwsblad er navnet, og det er faktisk veldig treffende. Det dreier seg nettopp om runder på kryss og tvers i de flamske Ardennene. Lørdag åpner den belgiske sykkelsesongen, enten du er klar for det – eller ei.



De fleste rytterne har nemlig hatt en annerledes oppkjøring enn vanlig. Som det første World Tour-rittet som virkelig betyr noe kommer det ofte litt brått på. I forkant har rytterne normalt vendt nebbet hjem til Europa, etter å ha gjort unna oppkjøringen i såpass vidt forskjellige hjørner av verden som Australia, Argentina og Midtøsten. 

Vanligvis legger også en del ruta innom Mallorca, Algarve, Valencia eller Andalusía. Etterdønningene fra Covid-19-pandemien har denne gangen gjort utvalget ekstremt magert. De fleste har tatt veien innom enten Etoile de Bessèges eller Tour de la Provence i Frankrike. Noen har også satset på Clásica de Almería. 

Fordelen har vært at feltet har vært tettpakket med stjerner. Tour de la Provence ble dermed krevende nok til å tåle sammenlikningen med et slags ’mini Paris-Nice’.

Kronglete for Kristoff

Alexander Kristoff har hatt en kronglete inngang til klassikerne. Det første oppsettet han mottok fra laget var Mallorca, Valencia, Almería og Algarve. Det hjalp lite når tre av disse ikke ble syklet. 

På den nye planen sto både Tour de la Provence og Tour des Alpes Maritimes et du Var. Planene ble kastet om på nytt, og da var det plutselig ikke plass til nordmannen i sistnevnte ritt. Etter at han sjekket langtidsvarselet for Stavanger, valgte han likevel å bli værende i Nice-området. 

Her var han i hvert fall sikret gode treningsforhold og tidlig vår, og i tillegg fikk han tilgang på massører, mekanikere og annen service lagkameratene som faktisk fikk kjøre rittet benyttet seg av. 


Kristoff-UAE_Team_Emirates_omloop-het-nieuwsblad-betsson
Alexander Kristoff er et av de norske håpene i årets Omloop Het Nieuwsblad etter å ha hatt sine siste treningsuker i Nice-området. Her er Kristoff og et knippe av hans lagkamerater ute og besiktiger løypa de skal gjennom på lørdag. (Bilde: TT)

Når vi så vet at han er en rytter som presterer best når kroppen har fått en hel del «bank», og dermed gjerne slår til i andre halvdel av klassikerne, har innledningen langt ifra vært ideell. Han startet riktig nok året med en lang treningssamling i Emiratene. 

Sammenlikner man med 2018-sesongen inntok Kristoff Paris-Nice i starten av mars med hele 16 konkurransedager i beina. Denne gangen vil han bare ha seks. Det inkluderer Omloop Het Nieuwsblad og Kuurne-Brussel-Kuurne.



Toppnavnene som mangler

Lørdagens ritt er en real hengemyr for sykkelekspertisen. Først og fremst fordi det er så veldig mange spørsmål vi foreløpig ikke sitter med svaret på. Ukene som leder an til dette er for oppkjøring å regne. Dette er alvor.

Kikker man på startlistene er det vanskelig å komme utenom toppnavnene som mangler. Peter Sagan ble smittet av Covid-19 under trening på Gran Canaria, og misser åpningshelga. Wout van Aert har gravd dypt i løpet av duellene mot Mathieu van der Poel i cyclocross-sirkuset, og er et par uker unna klassikerformen. Han starter heller ikke.


Verken Mathieu van der Poel (til venstre) eller Wout van Aert (til høyre) var ventet å sykle Omloop Het Nieuwsblad. Begge har brukt nok av krefter i løpet av vinterens cyclocross-ritt og van der Poel skulle dessuten sykle ritt i Emiratene denne uka. Her fra VM i cyclocross i januar, der van der Poel tok gull og van Aert sølv. (Bilde: TT)

I tillegg krasjet lagkamerat Mike Teunissen stygt under treningsleir på Tenerife tidligere denne måneden. 28-åringen kan miste hele vårsesongen.

Van der Poel hadde vi heller ikke regnet med å se noe til, men det endret seg da et medlem av støtteapparatet i laget hans pådro seg viruset. Alpecin-Fenix trakk laget ut av rittet og van der Poel landet på belgisk jord. Torsdag ble det likevel klart at han kun deltar i søndagens Kuurne-Brussel-Kuurne.

Merk også at Giacomo Nizzolo er i aksjon i Emiratene. Heller ikke John Degenkolb eller Alberto Bettiol er med.



Uoversiktlig

At rytterne har vidt forskjellige måter å lade opp på foran åpningshelga, gjør det hele uoversiktlig. 

Ta for eksempel fjorårsvinner Jasper Stuyven. Han har ikke konkurrert overhodet så langt i 2021. I stedet har han forberedt seg i ro og mak på Teide – «Europas tak» på Tenerife – og slipper seg ned igjen i lavlandet i tide slik at han kan superkompensere inn mot klassikerne. 

Så ønsker han å forsvare tittelen med et smell, eller er formutviklingen forsøkt toppet inn mot midten av neste måned i stedet? 


Jasper-Stuyven-TrekSegafredo_Omloop_Betsson
Belgiske Jasper Stuyven har brukt 2021 på å forberede seg på en lang og tøff sesong i området rundt Teide (Spanias høyeste fjell) og kan få en voldsomt positiv effekt av høydeoppholdet i første del av sesongen. Her fra da han syklet først over målstreken i forrige utgave av Omloop Het Nieuwsblad. (Bilde: TT)

Høydeopphold var det flere ryttere som tok i bruk i fjor også. Blant dem var van Aert, Thenuissen, Amund Grøndahl Jansen, Tiesj Benoot og Søren Kragh. Flere av disse åpnet sesongen bra. 

Da Covid-19 stengte det hele ned i midten av mars, fikk vi likevel ikke noe klart svar på hvor godt det hele hadde fungert som inngang til hele klassikerperioden.

Det vi kan slå fast med relativt stor sikkerhet, er at de belgiske rytterne ønsker å vinne Omloop Het Nieuwsblad mer enn noen andre. 

Blant potensielle vinnerkandidater finner du derfor Greg Van Avermaet, Jasper Stuyven, Philippe Gilbert, Sep Vanmarcke og Yves Lampaert. Den miksen brytes dog opp fordi Quick Step-laget også har med seg Zdenek Stybar og Julian Alaphilippe, og van der Poel kan altså endte opp med å starte.



Dette er Omloop Het Nieuwsblad

Rittet er med sine 200,5 kilometer et Flandern rundt i miniatyr. Grovt sett starter det med en lengre transport mellom startbyen Gent og utkanten av Zottegem. Deretter blir rytterne utfordret i tre større og mindre runder som er lagt på kryss og tvers i av et lite geografisk område. 

Bakken Leberg står sentralt, ettersom feltet skal innom her i løpet av alle rundene. Vanligvis sparkes finalen i gang alt på Molenberg under sisterunden med litt under fem mil igjen. Deretter venter den siste kombinasjonen av Haghoek/Leberg rett etter.

Ruta skjærer så østover og passerer Berendries og Elverenberg på vei inn mot den pompøse finalen: Hele veien opp til det ikoniske kapellet Kapel op de Oudenberg på toppen av Muur van Geraardsbergen. Og når man har fått pusten halvveis tilbake, bærer det rett inn i heslige Bosberg.


Muur-van-Geraardsbergen-Betsson
Det er opp denne ikoniske bakken Jarle Fredagsvik forventer at helgens Omloop Het Nieuwsblad blir avgjort. Her fra da Flanderen rundt var innom Muur van Geraardsbergen i 2019. (Bilde: TT)

De to siste bakkene var avslutningen på Flandern rundt mellom 1973 til 2011. Det var blant annet uenigheter med grunneiere om rettigheter til å traktere VIP-gjestene som gjorde at Flanders Classics presset igjennom endringer, og flyttet finalen av De Ronde til Oude Kwaremont og Paterberg i stedet. I 2018 gjenoppsto så den inærmest religiøse finalen, men denne gangen i Omloop Het Nieuwsblad.

Muur van Geraardsbergen er blant de tøffeste bakkene i hele Flandern. Selve bakken er ikke mer enn én kilometer lang, men i passasjene like før toppen, der de legendariske bildene av ryttere som tyner ut det siste med kapellet i bakgrunnen blir tatt, spretter stigningsgraden opp til nærmere 20 prosent. Det er såpass bratt at det river godt i leggmusklene bare om du skulle ha tatt beina fatt opp der.

En såpass krevende bakke gir utskilling. Det er jo også hele idéen med å lage disse rittene: De beste skal ha en mulighet til å kjøre seg vekk fra øvrigheta, og det skjer akkurat her. 


Dette avgjør

Været kan også spille en sentral rolle. Foreløpig er det ikke meldt den helt store vinden, og sju-åtte varmegrader. 

Vindretningen kan ha mye å si når det gjelder rittutviklingen. I 2018, det første året med denne finalen, blåste det dels kraftig motvind i etterkant av Muur van Geraardsbergen. 

Det gjorde at en uvanlig stor gruppe holdt seg samlet inn mot målgang i Ninove. Det til tross for at Greg Van Avermaet, Sep Vanmarcke, Matteo Trentin, Zdenek Stybar, Wout van Aert, Lukas Wisniowski og Yves Lampaert var blant dem som benyttet bakken til å gjøre rittet selektivt. 

Det satt til slutt over 50 mann igjen i gruppa, men Michael Valgren stakk av på de siste kilometerne og vant.


Michael-Valgren-vinner-Omloop-Het-Nieuwsblad_Betsson
I 2018 klarte Astanas Michael Valgren å rive seg løs med bare noen kilometer igjen til mål. Her triller dansken utmattet over målstreken. Legg merke til flodbølgen av spurtende sykkelryttere bak i bildet. (Bilde: TT)

De to seneste utgavene har vært mer selektive. I 2019 var det faktisk et angrep fra Danny van Poppel (Jumbo-Visma) over Molenberg som bidro til å rive feltet i stykker. En elitegruppe på 17 mann formet seg, og etter at Tiesj Benoot krasjet tre mil fra streken, satt kun Stybar, Lampaert, Avermaet, Aleksei Lutsenko, Tim Wellens, Daniel Oss og Dylan Teuns igjen foran møtet med De Muur

Van Avermaet og Stybar virket sterkest over de to siste bakkene. Til slutt ble Van Avermaet kanskje litt for het da det gjaldt å dekke angrepene fra først Wellens og siden Stybar. Det endte med at den tsjekkiske Quick Step-rytteren gikk seirende ut av duellen.

Også i fjor ble det et skikkelig sliteløp. Vind, lave temperaturer og regn. Gjørme og møkk. Slik det gjerne er i Belgia på denne tiden av året. 

Det sprakk opp i feltet i sidevinden over brosteinsstrekket Huisepontweg etter sju mil. Alt på vei inn mot Valkenberg hadde åtte ryttere slitt seg løs. I etterkant av Muuren var det kun Jasper Stuyven, Yves Lampaert og Søren Kragh som satt igjen. Stuyven spurtet hjem en svært populær hjemmeseier i duellen mot landsmann Lampaert.

Lørdag er det faktisk meldt ganske varmt i området. Varmt til Belgia å være. Det er heller ikke mye vind, men rytterne får det som er imot og skrått inn fra siden under finalen. Det kan gjøre det vanskeligere å holde unna dersom kun én eller to ryttere sliter seg løs mot slutten.



Norske håp

Alexander Kristoff er stjernen som har funklet klarest på den norske sykkelhimmelen de siste årene. Har færre ritt i beina enn han ønsker, og kan være en «slow starter». Har en kjedelig tendens til å få setepinnen ut av stilling under brosteinsåpningen. 

Vi satser på at utstyret holder seg på plass denne gangen, men det er nok i utgangspunktet Matteo Trentin som er mannen å se opp for i UAE-laget. Italieneren har være nære på her ved flere anledninger tidligere og er god i motbakkene.


Thor-Hushovd-Omloop-Betsson
Thor Hushovd er enn så lenge eneste nordmann som har vunnet Omloop Het Nieuwsblad. Det gjorde «Oksen fra Grimstad» i 2009, som her gliser bredt mens han mottar folkets hyllest. (Bilde: TT)

Amund Grøndahl Jansen leverte strålende i dette rittet i 2018, da hang seg på de beste over Haahoek og Leberg. Møtet med Muuren ble tøft, men det er også en tøffere nordmann som stiller til start denne gangen. 

Litt usikkerhet knytter det seg til oppkjøringa hans, som kun har inneholdt Clásica da Almería, familieforøkelse og skifte av arbeidsgiver fra Jumbo-Visma til Team BikeExchange. 

Edvald Boasson-Hagen har også endret ting siden sist. Både arbeidsgiver og trener. Han veltet mot slutten av en etappe under Bessèges, noe som satte ham tilbake, men han bør være fullt ut restituert nå. Etter ruteomleggingen har Edvald kjørt her hvert år, men har ikke utmerket seg spesielt.



Vinnertips

Vi kommer ikke utenom Deceuninck-Quick Step. Alaphilippe er den store stjernen, og kommer til å sette fyr på det hele over Muuren. Franskmannen er best i enda mer krevende terreng, selv om han også virket fryktinngytende nok under Flandern-debuten i fjor høst. 

Været indikerer noe samling mot slutten, og da spørs det om ikke Quick Step utnytter overtall til å fyre av noen andre mellomdistanseraketter i stedet.

Zdenek Stybar avbrøt nylig treningsleiren i Spania for å reise hjem til bestefarens begravelse. Den tsjekkiske 35-åringen tåler bakker godt og vil ha ekstra motivasjon for å vinne. Jeg håper på et tidlig taktisk spill eller at Quick Step utnytter overlegen kollektiv styrke mot slutten. Derfor velger jeg meg Yves Lampaert som mitt vinnertips lørdag.

Andre kandidater vil være Stuyven, Trentin, Mads Pedersen, Greg Van Avermaet, Søren Kragh og Tim Wellens.



Følg Betsson i sosiale medier!