Championship playoff – hvem er hvem

Bilde: TT

Det er klart for finalen i Championship playoff, og vi kjører en oppdatert «ønskereprise» av Lars Sivertsens presentasjon av lagene som skal i aksjon.

Etter en heseblesende avslutning i Championship er det klart hvilke lag som skal konkurrere om opprykk til Premier League i årets playoff. Her er en rask innføring i hvem de fire er og hva vi kan forvente å se fra dem. Rent geografisk er det i hvert fall enkelt: Her er det Vest-London mot Sør-Wales.

*Først publisert 24. juli 2020.

Av Lars Sivertsen, Betssons ekspert på engelsk fotball

Følg Lars Sivertsen på Twitter!



Fulham

4. plass, 81 poeng
Odds for å rykke opp: 2.3
0

I sine to første kamper etter koronapausen tapte Fulham 2-0 mot Brentford og 3-0 mot Leeds, og det gjorde ting nødvendigvis litt vanskelig i kampen om direkte opprykk. Men de avsluttet sesongen forholdsvis sterkt, med fem seire og to uavgjort på de siste syv, og har nok kvalitet i laget til at de bør kunne gå inn i playoff-kampene med en viss form for optimisme.

Et Championship-lag som kan stille med Anthony Knockaert, Ivan Cavaleiro og Tom Cairney bak Aleksandar Mitrovic, de vil alltid ha gode muligheter i møte med andre Championship-lag. Trioen Knockaert, Cavaleiro og Cairney har alle bevist at de er spillere av topp Championship-klasse, mens Mitrovic er en spiss som nok ikke burde vært i Championship i det hele tatt. Samtidig har det vært noe litt uforløst over Fulham i litt for mange kamper denne sesongen.

De har nest mest ballbesittelse i divisjonen og har slått flest «accurate short passes», men det er hele 10 lag i Championship som har kommet til flere avslutninger i boksen. Det er imidlertid kun to lag som har tatt flere langskudd enn Fulham, og disse tallene støtter opp om inntrykket jeg selv har sett dem: Fulham kontrollerer kampene sine, men det virker ofte som det er noe litt planløst over alt småspillet deres, og litt for ofte renner det ut i optimistiske avslutninger fra ugunstige posisjoner.


aleksandar-mitrovic-betsson
Aleksandar Mitrovic er ikke bare toppscorer for Fulham, men også i hele Championship. (Bilde: TT)

Championship er en tøff divisjon, og det føles ufint å være alt for negativ til Fulhams urutinerte sjef Scott Parker når han ender to poeng + målforskjell unna direkte opprykk i sin første fulle sesong som hovedtrener. Men det er likevel ikke urimelig å forvente opprykk av dette mannskapet, og de har nok kvalitet til å vippe playoff-kampene i sin favør.

Mye kan fort ende opp å handle om Aleksandar Mitrovic på topp. Serberen er lagets soleklare toppscorer og toppscorer i Championship generelt med 26 mål, og han er den eneste Fulham-spilleren som har scoret et tosifret antall mål denne sesongen. Fulham er et bedre fotballag enn Cardiff, men når et balltrillende lag som ikke alltid utretter noe produktivt med alt ballinnehavet sitt møter et kompakt og direkte lag som er farlige på kontringer og dødballer, vel, vi har vel alle sett ganske mange eksempler på hva som fort kan skje i slike oppgjør.



Brentford

3. plass, 81 poeng
Odds for å rykke opp: 1.57

Tredjeplass i Championship er Brentfords beste tabellplassering i moderne tid, men den ambisiøse lille klubben fra Vest-London vil likevel være enormt skuffet. Dette fordi de altså hadde alle muligheter til å sikre direkte opprykk til Premier League, men tapte sine to siste kamper mot meget overkommelig motstand i form av Stoke og Barnsley. Deres dyktige danske hovedtrener Thomas Frank har nå en stor oppgave foran seg i å løfte skuffede Brentford-spillere inn mot kampene mot Swansea.

Brentford eies av Matthew Benham, som også eier FC Midtjylland. Benham har tjent sine millioner i betting-bransjen og har både i FC Midtjylland og i Brentford vært opptatt av å bruke dataanalyse for å finne fordeler som kan utnyttes. Brentford har spesielt imponert ved å gjøre smarte ting på overgangsmarkedet, og de har gjentatte ganger lykkes med å hente ukjente spillere og spillere fra andre markeder enn der Championship-klubber normalt sett leter.

Benham er ikke redd for å gå sine egne veier og for å trosse etablerte normer i engelsk fotball. Han sa for eksempel en gang at «når jeg ser på en spiss er jeg totalt uinteressert i målstatistikken hans», og han har uttalt at han mener det er viktigere å se på «antallet og kvaliteten på sjansene» et lag skaper enn på resultatene. De faktiske resultatene er nå uansett at Brentford siden opprykket til Championship i 2014 konsekvent har gjort det bedre enn mange langt mer velstående motstandere. I 2018/2019-sesongen, den siste sesongen vi har offisielle tall for, hadde Brentford de fjerde laveste lønnsutgiftene i hele Championship.


said-benrahma-betsson
Det kan argumenteres for at Brentfords Said Benrahma har vært Championships beste spiller denne sesongen. (Bilde: TT)

De har også fått et velfortjent rykte på seg for å spille god fotball. De har noen glimrende enkeltspillere (det kan argumenteres for at den algeriske vingen Said Benrahma har vært den beste spilleren i Championship denne sesongen), men de har også et imponerende kollektiv. Kun Leeds og Fulham har hatt mer ballbesittelse denne sesongen, og kun Leeds har kommet til flere avslutninger innenfor 16. meteren denne sesongen.

At lille Brentford har klart å etablere seg i Championship er allerede en suksesshistorie for dem og deres innovative ledelse, men dersom de også skulle klare å rykke opp til Premier League ville det nødvendigvis være en enormt lukrativ krone på verket. Det hadde også vært interessant å se hva en klubb med Brentfords tilnærming kunne utrettet dersom de hadde Premier League-milliarder å bruke.

Sesongen sett under ett er det liten tvil om at Brentford er et bedre lag enn Swansea, men Brentford-spillerne har altså nettopp fått seg en enorm nedtur mens Swansea-spillerne har opplevd det motsatte. Psykologien kan ha mye å si i fotballen, og oppgjørene mellom de to kan fort bli mer spennende enn de burde være. En liten kuriositet er også at returoppgjøret neste uke vil være Brentfords siste kamp på deres nåværende hjemmebane, Griffin Park, før de flytter til nybyggede Brentford Community Stadium neste sesong. Uten fans til stede vil det selvsagt ikke bli helt som det burde være, men det ville være et verdig farvel til en fin liten stadion dersom Brentford kunne sikre plass i playoff-finalen.



Swansea City – slått ut

6. plass, 70 poeng

Graham Potter virket som en perfekt manager til å hjelpe Swansea å finne tilbake til sin tapte «Swansealona»-identitet, og det var et betydelig tilbakeslag for klubben da han ble hentet til Brighton forrige sommer. Potters erstatter, Steve Cooper, har imidlertid gjort en fin jobb i sin første sesong som A-lagstrener. Nå som Swansea på dramatisk vis klarte snike seg inn på en playoff-plass denne uken må man regne dette som en vellykket sesong i Sør-Wales.

Cooper, som har vært juniortrener i Liverpool og ledet de engelske U16- og U17-landslagene, har rykte på seg for å være en dyktig trener og 6. plass i Championship denne sesongen et meget respektabelt resultat. Swansea har ikke hatt like mye ballbesittelse under Cooper som de hadde under Graham Potter forrige sesong, men ifølge Cooper selv har de bygget videre på Potters arbeid og fortsatt å utvikle det som fortsatt er et forholdsvis ungt lag. De har også tatt fem poeng mer enn de gjorde i fjor, noe som altså holdt til playoff-plass.


andre-ayew-betsson
Andre Ayew er en av Swanseas nøkkelspillere og blir viktig i playoffet. (Bilde: TT)

Swansea spiller hovedsakelig i en 4-2-3-1-formasjon, de prøver å holde ballen i laget, men er altså ikke fanatiske balltrillere. Den målfarlige kantspilleren Andre Ayew (eks West Ham og Marseille, 88 landskamper for Ghana) og midtbanedirigent Matt Grimes er nøkkelspillere, mens Liverpool-unggutten Rhian Brewster har imponert med 10 mål på 19 kamper siden han kom på lån i januar. Ellers så er kosovo-drammenseren Bersant Celina en teknisk glimrende ballspiller på dette nivået, men han har ikke vært like produktiv denne sesongen som han kan være.

Kvalitetsmessig er Swansea en klar underdog mot Brentford over to kamper, men de to lagene har hatt veldig forskjellige opplevelser denne uken. Brentford hadde alle muligheter til å klare direkte opprykk, men sine to siste kamper mot forholdsvis svak motstand i Stoke og Barnsley. Å tape hjemme mot nedrykkstruede Barnsley i siste serierunde når seier ville vært nok til direkte opprykk vil ha vært spesielt frustrerende for Brentford. Swansea på sin side sikret playoff-plass på helt utrolig vis: De endte på samme poengsum som Nottingham Forest, men med ett mål bedre målforskjell, etter å ha vunnet 4-1 mot Reading samtidig som Nottingham Forest tapte 4-1 mot Stoke. Målet som sendte Swansea til playoff ble scoret på overtid.

I teorien og på papiret bør Swansea får det veldig vanskelig over to kamper mot Brentford, men rent mentalt har de to lagene fått en totalt motsatt inngang til disse kampene og det kan gjøre oppgjøret langt mer spennende enn det burde være.



Cardiff City – slått ut

5. plass, 73 poeng

Cardiff var nærmere å berge Premier League-plassen forrige sesong enn mange hadde trodd de kom til å være, og før denne sesongen begynte var man nødt til å regne de som enn av opprykkskandidatene. Daværende manager Neil Warnock sa før sesongen at dette var sannsynligvis den beste stallen han hadde hatt som trener i Championship, og derfor var det nødvendigvis en skuffelse da Cardiff startet sesongen med kun fire seire på sine første 15 kamper. 71 år gamle Warnock trakk seg i starten av november, fordi både han og klubben følte det var tid for «en ny stemme» i garderoben. Han ble erstattet av tidligere Millwall-sjef Neil Harris, noe som føles passende siden Harris på mange måter fremstår som en slags yngre versjon av Neil Warnock.

Det er ikke nødvendigvis negativt ment, og det var fullstendig logisk for Cardiff å erstatte Warnock med en manager som står for mange av de samme sportslige prinsippene. Harris sitt Millwall hadde mye til felles med Warnocks Cardiff: Lite ballbesittelse, mye langpasninger, mange duellspillere. Man kan alltids være snobbete og si at dette ikke alltid er så fryktelig spennende å se på, men det er en metode som har funket veldig bra i Championship veldig mange ganger.

Harris ledet Millwall til opprykk fra League One, tok de til en smått sensasjonell 8. plass i sin første sesong i Championship, beholdt så vidt plassen sesongen etter og var godt på vei til å lede de til en ny sesong på trygg plass da han gikk til Cardiff i høst. Med tanke på at Millwall har en av de minste budsjettene i Championship representerer dette glimrende arbeid fra Harris sin sine, og han fortjente å få muligheten i en større klubb som Cardiff.


neil-etheridge-betsson
Neil Etheridge ble kåret til Cardiffs Player of The Year i 2019. Her er han i kamp mot Chelsea i Premier League i 2018. (Bilde: TT)

Den muligheten har han også så langt tatt godt vare på. I andre halvdel av sesongen har Cardiff sakte, men sikkert begynt å skrape sammen poeng og karret seg oppover på tabellen. Som man forventer fra et Warnock/Harris-lag er det ifølge statistikknettsiden Whoscored.com ingen lag i Championship som har slått færre «accurate short passes» kortpasninger denne sesongen, og kun Preston og Barnsley som har slått flere «inaccurate long balls». Kun Preston og Stoke har prøvd på færre driblinger enn Cardiff, men ingen har vunnet flere hodedueller. Det er også ingen i Championship som har scoret flere mål fra dødballer enn Cardiff City.

Cardiff er seg selv like, og det er kanskje ikke fotball man nødvendigvis har lyst til å se på hver uke – men i en playoff-situasjon som dette kan de være fryktelig ubehagelige å spille mot. Spesielt når de skal møte et lag som Fulham, som har mer individuell kvalitet i laget, men som denne sesongen ofte har blitt anklaget for å bedrive mye hensiktsløs balltrilling. Cardiff er sammen med Swansea klare underdogs i dette playoffet, men det ville ikke sjokkert meg om de gjorde livet svært vanskelig for sin første motstander Fulham.



Følg Betsson på Twitter!