Derfor har det gått galt for Sheffield United

Bilde: TT

Sheffield United har gått fra en sensasjonell første sesong i Premier League til å være et bunnlag som styrer mot nedrykk med en historisk lav poengsum. Hva har skjedd?

Av Lars Sivertsen, Betssons ekspert på engelsk fotball

Følg Lars Sivertsen på Twitter!

Med lite penger, en manager få hadde hørt om og en tropp nesten helt uten Premier League-erfaring, så var det egentlig ikke helt unaturlig at Sheffield United ble spådd nord og ned før forrige Premier League-sesong ble sparket i gang. Disse spådommene så passe teite ut i sommer, da Sheffield United til slutt endte på 9. plass.



På et tidspunkt var «The Blades» faktisk oppe og sniffet på Champions League-plass, og selv om noen litt svakere resultater etter koronapausen gjorde at det ikke ble europacup-plass i det hele tatt, så var sesongen som helhet en sensasjon.

Budsjettet deres hørte egentlig hjemme på nedre halvdel av Championship-tabellen, og flere spillere i stallen hadde vært med klubben helt opp fra League One. Å overleve i Premier League var i seg selv en stor prestasjon, men å ende sesongen på øvre halvdel av tabellen var helt enormt.

Men her er vi altså, 16 kamper inn i den vanskelige andresesongen, og den vanskelige andresesongen har blitt langt vanskeligere enn forventet. Kun to poeng på 16 kamper er uhørt i Premier League.

Sheffield United har stø kurs mot Derby Countys rekord for færrest poeng i en Premier League-sesong (11 poeng, i 2007/2008), og de av oss som spådde at Sheffield United skulle klare seg fint denne sesongen ser nå like dumme ut som vi gjorde i fjor da vi spådde at de skulle rykke ned.

Hva har skjedd? Det vil alltid være flere faktorer bak en så total kollaps, men det er noen elementer jeg tror er verdt å fremheve.



En langtidsskade til besvær

Alle klubber må tåle skader, men langtidsskaden på midtstopper Jack O’Connell var spesielt tung for Sheffield United. Godt forsvarsspill handler nesten like mye om godt samarbeid og taktisk forståelse som det handler om individuelle ferdigheter, og O’Connell hadde spilt sammen med makker Chris Basham siden Sheffield United rykket opp fra League One i 2016/2017-sesongen.

Tredjemann i forsvaret, John Egan, har vært der siden høsten 2018, og de tre startet det aller fleste kampene sammen i Premier League i fjor.

Alternativene man har måttet bruke, enten det har vært innleide Ethan Ampadu, Jack Robinson, Kean Bryan, veteranen Phil Jagielka eller vingback Enda Stevens flyttet ned som stopper, har ikke gitt Sheffield United like mye defensiv trygghet som den godt etablerte trioen Egan, Basham og O’Connell gjorde.

Keeperbytte

Dean Henderson var en av Premier Leagues bedre keepere forrige sesong, og at han endte opp med å ta opp kampen med David De Gea i Manchester United snarere enn å ta et nytt utlån til Sheffield United var en nedtur for klubben. Erstatter Aaron Ramsdale har så langt slitt med å fylle keeperhanskene til Henderson.

Det var faktisk bare to keepere, Martin Dubravka og Tim Krul, som reddet flere skudd totalt forrige sesong enn Ramsdale. Men ikke alle skudd er like. Statistikk-selskapet Statsbomb bruker noe de kaller «Post-shot expected goals» for å måle keeper-prestasjoner, et tall som kort fortalt viser hvor statistisk sannsynlig det er at et skudd blir reddet basert på hvor skuddet kommer fra, hva slags angrep avslutningen kommer fra, og så videre.

Dette tallet kan så brukes til å vise hvilke keepere som har reddet flere skudd som statistisk sett hadde større sjanse for å gå inn, og hvilke som har sluppet inn skudd som en gjennomsnittlig Premier League-keeper hadde reddet. Bare fem førstekeepere i Premier League gjorde det bedre forrige sesong enn Sheffield Uniteds Dean Henderson etter denne målestokken, mens Aaron Ramsdale var helt nede på 15. plass.


ramsdale-betsson
Aaron ramsdale har slitt med å fylle keeperhanskene etter Dean Henderson. (Bilde: TT)

Ramsdale reddet altså mange skudd, men ifølge Statsbomb var de fleste av disse «enkle» skudd han helst skulle redde. Denne sesongen har Ramsdale, dessverre for Sheffield United, fortsatt i samme spor: Det er fortsatt bare to keepere som har reddet flere skudd i Premier League enn Aaron Ramsdale totalt (Sam Johnstone og Illan Meslier denne gangen), men rangerer man Premier League-keepere etter hvor vanskelige disse skuddene var å redde, så finner vi igjen Ramsdale nede på 16. plass.

Dette støtter opp om inntrykket man får av Ramsdale når man ser Sheffield Uniteds kamper: Han er en keeper som er i stand til å gjøre gode redninger, men som over tid slipper inn litt for mange mål han ikke burde ha sluppet inn.

Litt sløvere?

Dette er vanskelig å kvantifisere på en tilfredsstillende måte, men når man ser Sheffield United spille denne sesongen er det vanskelig å unngå følelsen av at laget er sløvere og har mindre intensitet i spillet sitt, spesielt uten ball.

Manager Chris Wilder ble spurt på en pressekonferanse nylig om spillerne ikke var like sultne som i fjor, at de nå er i en slags komfortsone etter å ha hatt et bra første år i toppdivisjonen. Wilder gikk ikke så langt som å si seg enig, men han svarte at «flesteparten av spillerne fikk nye kontrakter». Han la også til: «De erfarne spillerne, de fleste av dem, spillere ikke i nærheten av det nivået de har produsert i fortiden».

Vi har sagt og skrev mye om Sheffield Uniteds smarte taktiske opplegg forrige sesong, men mye av suksessen deres var likevel bygget på innsatsvilje og duellstyrke. Tallene gir et litt uklart bilde her. Sheffield United har vunnet færre hodedueller enn i fjor, men også vunnet marginalt flere taklinger, men når man ser kampene deres så fremstår de som et lag som ofte er litt mer på etterskudd enn de var i fjor.



Måltørke

Selv om poengfangsten totalt sett var imponerende i fjor, så var Sheffield United aldri noen målmaskin. Kun fem lag scoret færre mål i Premier League i fjor enn Sheffield United, og i stedet for å bli bedre offensivt har man nå startet sesongen med kun 8 mål på 16 kamper.

Selv om Sheffield United altså kom på niende plass, produserte de færrest skudd på mål per kamp av alle lag i Premier League. Dette tallet må nyanseres litt ved å legge til at det var fem lag som produserte lavere expected goals (xG), noe som indikerer at selv om Sheffield United kom til få avslutninger så var de i hvert fall flinke til å komme til avslutninger i farlige posisjoner.

Så langt denne sesongen er det kun West Bromwich som har produsert færre avslutninger, mens Wolves, Burnley og West Bromwich har produsert lavere xG per kamp.


billy-sharp-sheffield-united-betsson
Et stadig sjeldnere syn. Sheffield Uniteds Billy Sharp feirer en scoring. (Bilde: TT)

Det er mulig å være effektive, å score et brukbart antall mål fra få målsjanser, men det er veldig få lag som gjør dette konsekvent over lengre tid – og dersom man skal klare å opprettholde noe slikt må man sannsynligvis ha uvanlig gode avsluttere på topp.

Billy Sharp har scoret masse mål i karrieren, men er 34, har tydelige begrensninger som spiller på dette nivået, og har ikke vært med all verdens. Oli McBurnie, David McGoldrick, Lys Mousset og Oliver Burke har alle visse kvaliteter, men ingen av dem har vist at de kan være uvanlig effektive målscorere på dette nivået. Rhian Brewster viste fine tendenser på lån i Swansea i fjor, men å skulle score målene for et bunnlag som sliter og nesten ikke skaper sjanser er en tøff oppgave for en 20-åring som aldri har spilt i Premier League før.

Overganger

En ting som ikke blir nevnt spesielt ofte når vi snakker om Sheffield United, kanskje fordi stammen av laget vi ser på banen hver uke fortsatt er mye den samme som den var da de rykket opp fra Championship, er at klubben strengt tatt har brukt en del penger på overganger etter at de rykket opp.

De brukte rundt 60 millioner pund forrige sesong og rundt 50 millioner denne sommeren, og når klubben ikke har tjent nevneverdige summer på spillersalg, så er det et ganske betydelig utlegg.

Og det må også være lov å stille spørsmålstegn ved om man egentlig har lykkes i å forsterke laget med disse spillerkjøpene.

Sander Berge har vist at han tar Premier League-nivået og vel så det, men spesielt spisskjøpene har vært feilslåtte så langt. At man ikke har et brukbart alternativ til skadede Jack O’Connell i midtforsvaret er kanskje også litt underlig når man har hatt såpass mye penger å bruke.

Det kan være vanskelig å hente nye spillere når man har et lag som har en veldig spesifikk måte å spille og med mange spillere som har spilt sammen i flere år og har en veldig sterk forbindelse seg imellom. Men det må være lov å si at Sheffield United ikke har truffet spesielt bra på overgangsmarkedet etter at de rykket opp.



Motgang avler mer motgang

Sheffield United kom på niendeplass forrige sesong med 0 i målforskjell. De scoret få mål, men de var altså heller ikke helt potte-tette bakover. Av de 14 kampene de vant var 9 ettmålsseiere, mens de også spilte 12 kamper uavgjort (bare tre lag i Premier League endte med flere uavgjort-kamper forrige sesong). Mye av suksessen lå altså i at de gang på gang klarte å vippe tette kamper i sin favør.

Denne sesongen har skaden på O’Connell og en litt dårligere keeper gjort at de er bitte litt dårligere defensivt, mens har vært litt mindre effektive foran mål i andre enden. Det trenger ikke være mer som skal til for at knappe seiere plutselig blir til knappe tap. Sheffield United har tapt 14 kamper så langt denne sesongen, og 11 av disse har vært ettmålstap.

Slik var det i starten av sesongen. Sheffield United slapp inn to mål på de første 10 minuttene mot Wolves i åpningskampen, og etter det gikk de på fem ettmålstap og en uavgjort på de neste seks. Da er man plutselig allerede i november med kun ett poeng i sekken, og når man taper kamper uke etter uke, begynner ting å gå på moralen og samholdet løs. Noen spillere vil begynne å tvile på det manageren holder på med, andre vil begynne å tvile på seg selv, noen vil kanskje gjøre begge deler. Det er få ting som er vanskeligere i fotball enn å snu en negativ trend når den først virkelig får satt seg, og jeg vil tro det er spesielt vanskelig når du har et lag som i utgangspunktet ikke var bedre enn at de vant med knappe marginer.

Se til Dyche

Spørsmålet er hva Sheffield United gjør nå. Betsson har Chris Wilder som oddsfavoritt til å være neste manager som forlater jobben sin, like foran Frank Lampard og Roy Hodgson. Mange klubber i Sheffield Uniteds situasjon ville vært fristet til å skifte manager i håp om at et nytt ansikt med nye ideer kanskje kan redde sesongen på en eller annen måte.

Men situasjonen med Wilder er også litt uvanlig, han tok klubben fra League One til Premier League – og det uten å bruke noe særlig med penger på veien. Han er fra Sheffield og har vært Sheffield United-supporter hele livet, så i tillegg til enorm og uventet suksess på banen frem til nå så har han uvanlig tette bånd til klubben.

Og som klubbens eier og styreformann prins Abdullah bin Musa’ad sa i starten av desember: «Dersom han ikke var vår manager nå, så ville jeg ansatt han, og dersom det verste skulle skje og vi rykker ned, så tror jeg han er manageren som kan ta oss raskt tilbake.

Å gå gjennom en sesong som dette er enormt tærende på forholdet mellom en manager og spillergruppen, og det finnes nok av eksempler på managere som har slitt med å få laget i gang igjen etter et nedrykk.

Samtidig finnes det et eksempel å se til her, i positiv forstand: Sean Dyche og Burnley. Dyche rykket opp med Burnley i 2014, i sin første hele sesong som manager i klubben og med et nokså ydmykt budsjett.

Kanskje var det for tidlig, kanskje var ikke laget helt modne for Premier League, og de rykket rett ned igjen sesongen etter. Burnley valgte likevel å gi Dyche fornyet tillit, fordi de følte at han var riktig mann for klubben i det lange løp, og de ble belønnet med umiddelbart opprykk tilbake og et langt mer vellykket opphold i Premier League. Sheffield United og Chris Wilder håper nok at de kan gjøre noe lignende.



Følg Betsson i sosiale medier!