Liverpools nye dirigent

Bilde: TT

Den 29 år gamle midtbanestrategen Thiago kan kanskje virke som et snålt tilskudd til Jürgen Klopps heavy metal-fotball. Men Klopp og Liverpool har gradvis utviklet seg sammen de siste årene, og Thiago er et logisk steg i en retning laget allerede er på vei.

Av Lars Sivertsen, Betssons ekspert på engelsk fotball

Følg Lars Sivertsen på Twitter!

Sir Alex Ferguson mente et lag kan ha en syklus på «kanskje fire år», før ting må endres. Bela Guttmann mente det tredje sesongen var «fatal» for en trener, for etter tre år har spillerne hørt alt en trener har å si, så da må spillerne eller treneren skiftes ut. Det finnes mange forskjellige versjoner av denne tankegangen, men alle er enige om at et lag aldri kan stå helt stille over flere år – uansett hvor gode man har vært i denne perioden.

På overflaten kan det kanskje virke som om Liverpool har stått stille en stund nå. De fleste spillerne på laget har vært sammen i 2-3 år nå, og etter to heftige sesonger har de vunnet det meste som er mulig å vinne sammen.



Gegenpress og heavy metal

Likevel er det ikke helt slik at laget ikke har utviklet seg. Manager Jürgen Klopp fortsatt forbindes mest med gegenpressing og «heavy metal-fotball», og energi og intensitet i spillet både med og uten ball er fortsatt noen av de viktigste kvalitetene dette laget har.

Ifølge statistikknettsiden FBref.com var det ingen lag i Premier League som presset spillere fra motstanderen i den offensive tredjedelen av banen flere ganger i løpet av sesongen enn Liverpool, så det er åpenbart at høyt press og det å ikke gi motstanderen sjansen til å bygge opp pasningsspillet sitt fortsatt er en viktig del av hva Liverpool gjør.

Et godt gegenpress (som vi ofte kaller «motpress» på godt norsk) er den beste playmaker, som Jürgen Klopp en gang sa, og Liverpools høye press er fortsatt fryktet og forrykende skaperkraft. Likevel er det ikke det eneste laget utmerker seg på lenger.

Da Klopp tok over i 2015 var effekten umiddelbar, om enn litt kaotisk. Debutkampen hans var en heseblesende affære mot Tottenham som endte 0-0, men Liverpool ble det første laget den sesongen som løp mer enn Mauricio Pochettinos Tottenham. Innsatsen måtte poleres og struktureres, men spillerne så ut til å forstå at for Klopp er det å jobbe hardere enn motstanderen et nødvendig utgangspunkt, et minstekrav som alt annet må bygges på.

Men denne tankegangen og måten å se fotball på hadde blitt utviklet i Klopps tid som spiller og trener i Mainz, en klubb der man som regel møtte motstandere som hadde dyrere og flinkere spillere. Klopp utviklet en spillestil der innsats kunne utjevne eventuelle forskjeller i ferdighetsnivå, men ettersom spillerne Klopp jobbet med – først i Dortmund og så i Liverpool – stadig ble bedre, var det naturlig at hans metoder også ville utvikle seg.

Nødt til å holde på ballen

I et intervju med Sky Sports i fjor forklarte Klopp at motstanderne ikke har gitt Liverpool noe valg. De har blitt nødt til å utvikle seg.

«Dersom motstandere gir oss muligheten til å presse dem så er det fortsatt noe vi kan gjøre, men ofte er det ikke mulig. Det betyr at nå er vi nødt til å kontrollere kampene mer. Vi er nødt til å holde på ballen, spesielt mot kontringslag.»

Tallene gir en viss indikasjon på hvordan Liverpool har endret seg: I 2015/2016-sesongen, da Klopp tok over etter åtte serierunder, endte Liverpool den sesongen med 80.2% «pass accuracy», noe som bare var 8. best i Premier League. Forrige sesong var de oppe i 84.3%, kun bak Chelsea og Manchester City. Om de fire prosentene ikke virker som en spesielt radikal endring så kan de kanskje gi nyttig kontekst å si at 80.2% treff på pasningene sine, som Liverpool hadde i Klopps første sesong i klubben, er lavere treffprosent enn hva Norwich hadde i Premier League i fjor før de rykket ned.

I 2015/2016 slo Liverpool i snitt 386 kortpasninger per kamp som traff en medspiller. Dette tallet har blitt gradvis høyere for hver sesong Jürgen Klopp har vært manager, og var i fjor var det tallet oppe i 496 (kun småspillsentusiastene i Manchester City slo flere med hele 585).

Kanskje er det direkte fotball med pasninger i lengderetning og intenst motpress på motstander når man mister ballen som er den formen for fotball som ligger Klopps hjerte aller nærmest, men når man har tatt henholdsvis 97 og 99 poeng de siste to sesongene er det ikke mange motstandere som gir deg muligheten til å spille på den måten. Å kunne spille mer tålmodig med ballen og bryte ned motstandere som ligger dypt er nå vel så viktig for Liverpool som å på død og liv kunne løpe mer enn alt og alle.

Det er her Thiago kommer inn i bildet, og det er i dette perspektivet at denne overgangen ser ut som et naturlig neste steg i lagets utvikling.


thiago-guardiola-bayern-munchen-betsson
«Han var den eneste spilleren jeg ville ha», sa Pep Guardiola om Thiago. De ble hentet til Bayern München sammen i 2013. Her fra 2016. (Bilde: TT)

Guardiola-favoritt

Thiago ble hentet til Bayern München sammen med Pep Guardiola sommeren 2013. «Jeg snakket med klubben, fortalte dem om konseptet mitt og forklarte hvorfor jeg ville ha Thiago», sa Guardiola senere. «Han var den eneste spilleren jeg ville ha. Det var han eller ingen.»

Men etter en halv sesong under Guardiola pådro han seg en leddbåndskade og endte opp med å være ute av spill i over et år. Han etablerte seg som fast på laget i Guardiolas siste sesong i klubben, og var en viktig bidragsyter både under Carlo Ancelotti og Niko Kovac, men ifølge journalist og forfatter Raphael Honigstein er det ikke alle i Tyskland som helt har satt pris på Thiagos egenskaper.

«Det er fortsatt en naturlig tendens i Tyskland til å overse viktigheten av sentrale midtbanespillere som ikke dominerer kamper ved å komme på tordnende løp eller ved å fly inn i taklinger, men som styrer kampen med hundre delikate ballberøringer per kamp i stedet», skriver Honigstein i The Athletic. «Når laget vinner blir slike spilleres metronomiske briljans ofte oversett til fordel for spillere som har gjort avgjørende ting lenger oppe i banen, mens når laget taper så anklages de for å mangle tilstedeværelse».

Teknikk og falkeblikk

Thiagos fremste styrker er åpenbare for alle som har sett ham spille fotball i mer enn et par minutter. Han har et vanvittig falkeblikk på banen og en evne til å prikke millimeterpresise pasninger over både korte og lange distanser. Det vil si, vi kaller det falkeblikk, men ifølge Thiago selv handler det ikke bare om å se ting: «I midten av banen så har du ikke tid til å identifisere hvilke spillere som er på ditt lag. Dersom du ikke umiddelbart forstår det på bevegelsene hans så vil du kanskje aldri vite», sa han i et intervju med The Independent i vinter.

«Først av alt så må du få oversikt over kampen, hvor det er rom i forhold til hvor du er, og hvilke spillere som er rundt deg. Så det er en blanding av overblikk og kunnskap om laget ditt». Thiago la til at det ikke er nok å bare slå ballen til en medspiller: «Du må forstå hvem du gir ballen til, om han er høyre eller venstrebent og hva bevegelsen er», forklarte han. «Det er to ting, du leser spilleren og du leser bevegelsen».

Som strateg på Bayerns midtbane dukker Thiago ikke alltid opp i høydepunktene på YouTube, men han har spilt sin rolle i å gjøre Bayern til en ustoppelig mastodont i tysk fotball. Å ha en spiller som ham, som strør pasninger rundt på den måten han gjør er noe av grunnen til at Bayern München selv på dager der ikke alt fungerer optimalt kan feie over de fleste motstandere de møter i Bundesliga. Denne sommeren ble de også belønnet med sin første Champions League-pokal siden 2013. I finalen var Thiago banens beste.



Det mest iøynefallende med Thiago er blikket og pasningene, samt det at nærteknikken hans og dribleferdighetene er så bra at han nesten aldri mister ballen. Men defensivt bidrar han også mer enn man kanskje skulle tro.

2.2 vellykkede taklinger i snitt per kamp er topp 20 blant midtbanespillere som startet over 10 kamper i Bundesliga i fjor, og setter ham i samme kategori som mer åpenbare ballvinnere som Gladbachs Christoph Kramer og Dortmunds Thomas Delaney. 2.2 «interceptions» per kamp er topp 10 blant midtbanespillere i Bundesliga og, igjen, sammenlignbart – om ikke bedre – enn mange spillere som sikkert ses på som mer åpenbare ballvinnere. Tallene viser for eksempel at Thiago vinner ballen tilbake langt oftere enn sin lagkamerat Leon Goretzka og hans enorme overarmer.

Nedsider

Alt dette høres nødvendigvis glimrende ut, men overgangen er ikke uten potensielle nedsider for Liverpool. Thiago er 29 og han har alltid vært en spiller som har plukket opp en del småskader her og der, så å introdusere en slik spiller til en liga der dommere ofte tillater mer fysisk spill på dette stadiet av karrieren hans er ikke helt uten risiko.

Det meldes at Thiago vil signere en fireårskontrakt som gjør ham til en av Liverpools best betalte spillere, og selv om han spiller i en posisjon der teknikk og spilleforståelse er viktigere enn fysisk kapasitet, så er det jo en viss risiko i å binde seg til en slik spiller, på en slik lønn, til han er 33 år gammel.

Liverpools lønnsutgifter har nesten doblet seg siden 2015, og selv om inntektene også har steget i denne perioden har de ikke steget like raskt. Det er en grunn til at de valgte å ikke hente Timo Werner i sommer, til tross for at Klopp ville ha ham og til tross for at han gikk for en pris de fleste vil vurdere som overkommelig. Det er en grunn til at denne avtalen tok såpass lang tid å få i havn.

Å dele ut megakontrakter til spillere som nærmer seg 30 er alltid risikabelt, og i et overgangsvindu der flere storklubber har slitt med å bli kvitt høytlønnede superstjerner over en viss alder så går Liverpool veldig imot strømmen her.

Det er likevel lett å se hvorfor Klopp ønsket Thiago, og hvorfor klubben til syvende og sist konkluderte med at det var en risiko det var verdt å ta.

Thiago, en spiller som utmerker seg mer med teknikk og spilleforståelse enn med løpskapasitet og muskelkraft, virker kanskje som en rar fit for de prinsippene som Klopp introduserte til klubben da han tok over for fem år siden.

Men så er heller ikke Klopps Liverpool i dag det samme som de var for noen år siden. Laget har utviklet seg gradvis, og å introdusere en teknisk midtbanestrateg som Thiago virker som et logisk steg videre i den retningen laget har beveget seg i de siste par årene uansett.



Følg Betsson i sosiale medier!