Leicester City – Knackar på CL-dörren

Förra säsongen var till stor del en besvikelse för Leicester City. Efter två raka femteplatser var förhoppningen att Foxes äntligen skulle kunna slå sig tillbaka till topp fyra och kvalificera sig för Champions League. Många förståsigpåare tippade dem att slå Arsenal, Tottenham Hotspur och Manchester United om fjärdeplatsen.

Det visade sig att Leicester aldrig riktigt hotade ligans ledande kvartett. Det högsta i tabellen de någonsin nådde var åttonde: efter matchvecka 16, när de krossade Newcastle United med 4-0, och efter en 4-1-seger över Southampton under säsongens sista helg. Det räckte inte riktigt för att säkra en plats ute i Europa, men det var åtminstone en femte raka placering på övre halvan för Premier League-vinnarna 2015/16.

Så vad gick fel förra säsongen och kan Leicester ställa det till rätta den här gången? Med facit i hand var kanske en tillbakagång att vänta. Det kommer alltid att vara tufft för en klubb av Leicesters storlek att knacka på Champions League-dörren år efter år. Skador hjälpte inte, och försvaret drabbades särskilt hårt. Frånvaron under långa perioder av Jamie Vardy, som länge varit pelaren i detta lag, var ett annat bakslag.

Leicester borde göra det bättre 2022/23, men de kommer att få det tufft att hålla hela vägen till topp fyra. Speciellt med tanke på att de inte förstäkt sin trupp alls under sommaren (Foxes är den enda Premier League-klubben som ännu inte har gjort en värvning). Tottenham och Manchester United borde vara starkare än förra året, och Arsenal har sparkat igång under ledning av Mikel Arteta. Europa League-kvalet är kanske det bästa Leicester kan hoppas på.


Trolig startelva (4-3-3)

Kasper Schmeichel; Timothy Castagne, Wesley Fofana, Jonny Evans, James Justin; Youri Tielemans, Wilfred Ndidi, Kiernan Dewsbury-Hall; James Maddison, Jamie Vardy, Harvey Barnes.


Tränaren

Mot början av förra säsongen talades Brendan Rodgers om som en utmanare att ersätta Ole Gunnar Solskjaer som Manchester United-manager. Men efter en fem matcher lång segerlös svit i januari och februari ryktades det om att nordirländaren kunde förlora sitt jobb i Leicester. Rodgers lyckades hänga på till slut och han hoppas att erfarenheten från förra säsongen kommer att göra honom till en bättre tränare på lång sikt. En trög start på den här säsongen skulle dock göra att han kommer under förnyad press.

Leicester gjorde rätt i att hålla fast vid Rodgers. Hade han fått sparken hade han varit ett offer för sin egen framgång. Den tidigare Liverpool- och Celtic-bossen hade överträffat förväntningar genom att leda Leicester till två femteplatser i rad samt vinsten av FA-cupen 2021. Visst var förra säsongen en besvikelse, men Rodgers har förtjänat rätten att försöka vända på situationen.


Spelare att hålla koll på

Till Leicester-fans glädje återfick James Maddison sin bästa form under andra halvan av förra säsongen. Den offensiva mittfältaren hade gått från randen av Englands startelva till utanför truppen helt och hållet, och ett ihållande formtapp gjorde att han inte längre var garanterad en plats i Leicesters startelva heller. Starkt kopplad till Arsenal förra sommaren uppgav vissa fans att de inte skulle ha något emot om han gick vidare 2022.

Den uppfattningen kommer inte att ha många anhängare nu. Efter att ha misslyckats med att göra eller assistera till mål under sina första 11 framträdanden förra säsongen avslutade Maddison med 12 mål och åtta assist i Premier League. Han visade också sin mångsidighet: från och med nu kunde han placeras som högerforward för ge Kiernan Dewsbury-Hall utrymme mitt på planen.

Maddison är en matchavgörare som både kan skapa och utnyttja chanser. Om Leicester ska uppnå sina mål den här säsongen kommer han att vara vågskålen.


Övergångar

In

Ingen

Ut

Eldin Jakupovic (Utlöst)


Målvakt: 7/10

Klubbkaptenen Kasper Schmeichel är fortfarande Leicesters förstemålvakt. Han skulle dock kunna lämna om Foxes hittar en ersättare. Som det ser ut nu har de inte gjort det, vilket betyder att Schmeichel fortfarande är nummer 1 än så länge.

Det fanns tecken förra säsongen på att Schmeichel inte längre var som bäst. Hans reflexer var inte lika skarpa som de en gång varit och misstag började smyga sig in i hans ingripanden. Det är inte otänkbart att Danny Ward utmanar om tröja nr 1 den kommande säsongen.


Försvar: 7/10

När det gällde defensiva fasta situationer var Leicester det sämsta Premier League-laget förra säsongen. De släppte in inte mindre än 21 mål från fasta situationer, mer än något annat lag i ligan och ett bättre facit än bara två lag i Europas fem bästa ligor. Rodgers måste ta en stor del av ansvaret för sådana organisatoriska brister, men Leicesters individuella försvarare måste också ta mer ansvar.

Foxes levererade totalt 59 mål totalt 2021/22, det sjunde sämsta resultatet i Premier League. Återkomsten till fullt frisk för den utmärkta Wesley Fofana borde hjälpa dem att skärpa till sig, medan Justin James har chansen att påminna alla om sina kvaliteter efter sitt eget skadeuppehåll – även om det faktum att han inte är en naturlig vänsterback kan utnyttjas av de starkaste motståndarna i ligan.

På andra håll i försvaret gick Caglar Soyuncu bakåt förra säsongen och Jonny Evans var inte riktigt lika pålitlig som vanligt. Om nordirländaren kan komma tillbaka till sitt bästa borde Leicester vara mycket mer solida i år.


Mittfält: 9/10

Bortsett från Manchester och Liverpool kan det hävdas att Leicesters mittfält inte är markant sämre än något annat lag i Premier League. Wilfred Ndidi har sina begränsningar med boll – han kommer aldrig att bli den nya Sergio Busquets när det gäller passningar – men han är fantastisk på att bryta motståndarnas anfall och återvinna innehavet effektivt.

Youri Tielemans har varit starkt kopplad till en flytt från King Power Stadium, men de senaste rapporterna tyder på att han kan vara redo att underteckna en 12-månaders förlängning av sitt kontrakt. Det skulle vara ett enormt lyft för Leicester: trots några inkonsekventa prestationer förra säsongen är Tielemans en underbar fotbollsspelare som sätter tempot i lagets spel.

Kiernan Dewsbury-Hall var en av genombrottsspelarna i Premier League 2021/22. 23-åringen var en late bloomer och cementerade sig som en del av Leicesters startelva efter att bara ha gjort sitt första Premier League-framträdande i augusti förra året. Dewsbury-Hall är en tekniskt skicklig fotbollsspelare och imponerade med sina allsidiga mittfältskvaliteter.


Anfall: 8/10

Jamie Vardy ligger på 14:e plats på listan över Premier Leagues bästa målskyttar genom tiderna, före så uppskattade namn som Jimmy Floyd Hasselbaink, Dwight Yorke och Ian Wright. Han har varit en magnifik spelare för Leicester – förmodligen den största i deras historia – och lyckades ändå hitta nätet 15 gånger 2021/22 trots att han uthärdade en skadedrabbad säsong.

Rodgers kommer att behöva hantera Vardys speltid noggrant, men i Kelechi Iheanacho, Patson Daka och Ayoze Perez har han tre forwards som erbjuder en mängd olika kvaliteter. Det finns också möjlighet att para ihop Vardy med en av dem; ett anfall med den tidigare engelska landslagsmannen och Iheanacho har fungerat bra ibland tidigare.

Harvey Barnes snabbhet och djupledslöpningar gör honom till en viktig del av Leicesters anfall, särskilt i övergångsspel. James Maddison var årets spelare i klubben förra säsongen och kommer försöka fortsätta där han slutade 2022/23.


Avbytarbänk: 7/10

Precis som många Premier League-lag i mitten av tabellen är Leicester väl försedda på vissa områden och mindre i andra. De ser ut att ha en rimlig täckning i försvaret, där ingen av Ricardo Pereira (högerback), Luke Thomas (vänsterback), Caglar Soyuncu och Jannik Vestergaard (mittbackar) sannolikt kommer att starta när alla är friska.

Osäkerhet råder dock om flera reservmittfältare, nämligen Dennis Praet, Papy Mendy och Hamza Choudhury. Rodgers hoppas att Youri Tielemans, Kiernan Dewsbury-Hall och Wilfred Ndidi kan hålla sig hela.

Patson Daka och Kelechi Iheanacho ger alternativ till Jamie Vardy som central anfallare, men Rodgers vill utan tvekan lägga till ytterligare ett par alternativ på kanterna.


Slutpoäng: 38/50

Trots all kritik Leicester fick förra säsongen var West Ham United det enda lag utanför ”the big 6” som slutade ovanför dem i Premier League-tabellen. Foxes kan ha missat sin bästa chans att kvalificera sig för Champions League för bara andra gången i klubbens historia, men vi förväntar oss inte att de kommer att spendera mycket av 2022/23 på den nedre halvan av tabellen som de gjorde i fjol, det vittnar även vinnaroddsen på Premier League om. Rodgers borde göra Leicester mer konkurrenskraftigt igen den här säsongen.