Grupp C – ”Oranje” är tillbaka i de stora sammanhangen

Nederländerna är tillbaka med ett nytt, fräscht och taggat lag som är klara favoriter till gruppsegern. Österrike och Ukraina förväntas slåss om den andra direktkvalificerande platsen. Nordmakedonien hoppas att de inte bara är här som utfyllnad och kommer att göra sitt bästa för att fansen ska få fira en skräll eller två.


Nederländerna

I EM:s grupp C ser vi äntligen fotbollsgiganten Nederländerna i ett internationellt slutspel för första gången sedan VM 2014. De tog sig till EM som grupptvåa bakom Tyskland.

Under de senaste åren har ”Oranje” återuppbyggt sin trupp och ersatt den äldre generationen spelare som Frenkie De Jong och Mattias de Ligt. Holländarna har utvecklat en stark laganda de senaste åren men deras förberedelser inför mästerskapet har inte varit idealiska. De tvingades ersätta sin förbundskapten i fjol och lagkaptenen Virgil van Dijk missar turneringen på grund av skada.

Även Lilles Sven Botman saknas då han istället spelar i U21-laget och ingen av Premier League-spelarna Anwar El Ghazi och Steven Bergwijn är uttagna. Veteranerna Arjen Robben, Ryan Babel och Kevin Strootman är inte heller med.


Nordmakedonien

Nederländerna får sällskap av ett lag som gör sitt allra första framträdande i en stor turnering: Nordmakedonien. Nykomlingarna är det lägst rankade laget i turneringen, men de bör inte underskattas av övriga. Särskilt med tanke på att de nyligen slog Tyskland och kommer att anföras av Genoas Goran Pandev, en erfaren operatör.

Andra spelare hålla ögonen på är Gjanni Alioski som hade en bra säsong för Leeds United, Boban Nikolov från Lecce och Aleks Trajkovski från Mallorca.


Österrike

Utöver dessa två lag hittar vi också Österrike i gruppen. Ett lag som har spelat i EM förut men ännu står utan vinst. Något de hoppas kunna ändra på den här gången.

Deras framgångar på sistone bygger på defensiv stabilitet, vilket framgår av det faktum att de bara släppte in tre mål på sex matcher i slutet av 2020. En gnistrande stjärna i det österrikiska laget är Sasa Kalajdzic, en av flera som spelar i tyska Bundesliga.

Andra noterbara Bundesliga-spelare inkluderar Bayern Münchens David Alaba och Marcel Sabitzer från RB Leipzig. De kommer att få sällskap av Watford-målvakten Daniel Bachmann och den karismatiska anfallaren Marko Arnautovic, som för närvarande spelar för Shanghai Port.


Ukraina

Det fjärde laget i grupp C är Ukraina, ett lag som leds av en legend inom fotbollen i Andriy Shevchenko. Även detta misslyckades att kvalificera sig för det senast stora mästerskapet och hoppas nu kunna prestera bättre än vid sitt senaste framträdande under EM 2016 där de inte gick vidare från gruppspelet.

Ukrainas trupp är en av de yngsta i turneringen och har inte många stjärnnamn. Majoriteten av deras spelare försörjer sig i den inhemska ligan i Ukraina.

De flesta spelar för antingen Shakhtar Donetsk eller Dynamo Kiev. Endast ett par anmärkningsvärda spelare är utlandsproffs. Spelare som Atalantas Vicktor Kovalenko, West Hams Andriy Yaramolenko och Manchester Citys Oleksandr Zinchenko.


Grupptips

På förhand bör grupp C i EM domineras av Nederländerna. Det är långt ifrån den tuffaste gruppen och knappast alltför intressant för en neutral supporter.

Holländarna är starka favoriter till att vinna gruppen och är 8:e favorit till att vinna hela turneringen med oddset 16.00 i skrivande stund. Med tanke på att Ukraina är näst bäst med oddset 5.75 ser vi hur ensidig gruppen förväntas bli.

Realistiskt sett borde Nederländerna vinna alla sina tre matcher och bekvämt kvalificera sig som gruppvinnare. Om allt går enligt plan bör de också kunna rotera en del spelare till den sista gruppspelsmatchen. Något som gör dem väl förberedda för utslagsfasens hårdare strider.

Kampen om gruppens andraplats är en betydligt mer öppen affär. Ukraina är favoriter till att följa Nederländerna till nästa omgång med Österrike strax därefter och Nordmakedonien som största potentiella skräll.

Frågan är om Österrikes defensiva stil passar dem särskilt bra och om deras mer erfarna spelare kommer att ha en fördel mot Ukrainas ynglingar. Allt annat än en fjärdeplats för Nordmakedonien vore en överraskning. Så kampen om andraplatsen mellan Österrike och Ukraina är huvudattraktionen i grupp C.


Matcher

Grupp C drar igång på EM:s tredje dag, den 13 juni, då Österrike tar sig an Nordmakedonien och Nederländerna möter Ukraina. Österrikarna måste inleda med en seger, alla andra resultat gör att de hamnar efter i kampen om andraplatsen.

Kvällsmatchen mellan Nederländerna och Ukraina ser ut att bli en av gruppens bättre matcher, där holländarna hoppas kunna börja bra och sätta tonen för resten av turneringen. Denna match kommer att spelas på Johann Cruyff Arena i Amsterdam, så förväntningarna blir höga.

Omgång två i gruppspelet äger rum den 17 juni då Ukraina möter Nordmakedonien i Bukarest och Nederländerna tar emot Österrike i Amsterdam Arena. Oavsett första omgångens resultat kommer Ukraina att behöva poäng med sig från sin match medan Österrike sannolikt kommer att försöka undvika en alltför stor förlust mot holländarna.

Den sista omgången i grupp C spelas kl. 18:00 den 21 juni. Här möter Nederländerna Nordmakedonien i en match som kan bli betydelselös om tidigare resultat har gått som förväntat. Nordmakedonien spelar för sin ära om de inte fått med sig något från sina möten med Ukraina och Österrike. Nederländerna kan redan ha kvalificerat sig. Om förstaplatsen är säkrad kan det vara läge att vila en del nyckelspelare.

Den sista matchen i grupp C, Ukraina mot Österrike, kan vara avgörande andraplatsen. Det skulle ge en spännande match som gruppavslutning. Vinnaren i grupp C kommer att ställas mot den bästa trean från grupp D, E eller F. Tvåan får ta sig an vinnaren av grupp A som antingen blir Turkiet, Italien, Wales eller Schweiz. Möjligheten finns för en grupptrea att få möta vinnaren av grupp E eller F.


Sammanfattning

Bara att få se Nederländerna tillbaka i en stor turnering är en höjdpunkt. De har saknats. Deras starka historia och förkärlek för att spela offensiv och fritt flödande fotboll kommer att vara ett mycket välkommet tillskott till årets turnering, liksom ”Oranje” fans.

Den första stora turneringen är ett speciellt ögonblick för alla länder och detta är verkligen fallet för Nordmakedonien. Det här laget är lyckliga över att ha tagit sig hit men de vill också visa vad de kan och göra sina fans stolta.

När det gäller enskilda matcher är de man mest ser fram emot Nederländernas första match mot Ukraina på dag 1 och, beroende på hur gruppen utvecklas, den möjligtvis avgörande matchen mellan Österrike och Ukraina på sista gruppspelsdagen.